Oud nieuws: China wordt grootste economie

China zal in 2030 de Verenigde Staten inhalen als grootste economie ter wereld. We wisten het al, maar voor sommige media was het groot nieuws.

De omvang van China’s economie zal naar verwachting groeien van 14,1 biljoen dollar nu naar 26 biljoen dollar over twaalf jaar. Het Amerikaanse bruto nationaal product is momenteel nog aanzienlijk groter dan het Chinese: 20,4 biljoen dollar. Maar het zal in een lager tempo groeien tot 25,2 biljoen dollar in 2030. Dat staat in een economisch vooruitzicht dat de Britse zakenbank HSBC dinsdag publiceerde.

Het rapport kijkt naar de verwachtingen van in totaal 75 landen. Er staat onder meer in dat China voorlopig de motor blijft van de groei van de wereldeconomie. En dat India in 2030 de derde economie ter wereld zal zijn; nu is dat nog Japan.

Niets nieuws

Veel Nederlandse media schreven woensdag over het HSBC-rapport, terwijl er in het buitenland niet veel aandacht voor was. Dan tel ik China even niet mee, want daar is ieder positief bericht over de eigen economie nieuwswaardig. Verder hadden alleen de financiële persbureaus er een plichtmatig berichtje aan gewijd. Daar zijn twee goede redenen voor.

Ten eerste is de uitkomst dat de Chinese economie ergens in de komende paar jaar groter wordt dan die van de VS niets nieuws. Alle rapporten wijzen daar al jarenlang op. Het IMF publiceerde eind juli nog een rapport waarin precies hetzelfde wordt betoogd. De Wereldbank vond overigens al in 2014 dat China toen al de grootste economie ter wereld was, als tenminste wordt gekeken naar koopkrachtpariteit; wat kun je in een bepaald land kopen voor een dollar?

Trump

Er is nog een reden. Donald Trump zei een maand geleden nog dat China niet langer op koers ligt om de VS binnenkort in te halen als grootste economie ter wereld. Dit is natuurlijk ook de reden waarom sommige journalisten het HSBC-rapport hebben opgepakt.

De werkelijkheid is ietsje gecompliceerder dan dat. Economische prognoses zijn gebaseerd op een extrapolatie van de huidige situatie. Er wordt een beetje geplust en gemind voor wat de toekomst kan brengen. Maar het houdt geen rekening met onvoorspelbare ontwikkelingen als, ik noem maar eens wat, een handelsoorlog.

Globalisering

In de huidige situatie is de voorspelling van HSBC dus niet zoveel waard. Een verder escalerende handelsoorlog zal onvermijdelijk invloed hebben op het groeicijfer van China’s economie. Van de totale Chinese export gaat 19 procent naar de VS. En de uitvoer van Made in China is goed voor bijna de helft van het BNP.

Je hoeft geen hoogleraar in de economie te zijn om te voorspellen dat een handelsconflict tussen de eerste en tweede economie ter wereld grote gevolgen gaat hebben. Niet alleen voor de direct betrokken landen overigens. Ik hoorde deze week over een Nederlands innovatief bedrijf dat zijn concepten in de VS verkoopt, maar de benodigde hardware in China bestelt. Die zijn door de Amerikaanse importheffingen opeens 10 procent duurder geworden.

Wie heeft de grootste?

Dit betekent echter niet dat Trump gelijk heeft. Niet alleen de Chinese economie zal lijden onder een handelsoorlog; ook die van Amerika zal worden geraakt. Door de globalisering zijn nationale economieën meer dan ooit vervlochten. Ford verplaatst doodleuk een deel van zijn productie van de VS naar China. In dat deel van de wereld worden nou eenmaal meer auto’s verkocht. Daar gaan de American jobs.

Uiteindelijk gaat het onvermijdelijke gebeuren. Het land met de meeste inwoners kan in potentie de meeste economische waarde genereren. Tot de industriële revolutie was China de grootste economie ter wereld. Totdat uitvindingen die wereldorde op zijn kop zette. Nu China van een ontwikkelingsland een moderne, geïndustrialiseerde natie is geworden, zal die achterstand worden ingelopen. De handelsoorlog kan het nog iets vertragen. Maar voor de helft van deze eeuw zal het een feit zijn.

Afbeelding: Jamie Davies (CC BY 2.0), via Flickr

Fred Sengers